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1. 每年農曆七月十四/十五中元節,到底是甚麼節日?
答:中元節,自古也稱盂蘭節、鬼節或七月半,是華人祭祀祖先和孤魂野鬼的日子。中國自古老的商代以來,就非常流行鬼神的膜拜。人們除了相信天神和地神的存在,鬼也是信仰的中心。中元節就是一個和鬼有密切關係的節慶,鬼月的大日子。佛教在這一天也會舉行超渡法會,梵文「烏蘭巴那Ullambana」就是指盂蘭盆會。盂蘭盆的意思是指倒懸,說明人生的痛苦猶如倒懸,苦不堪言,應盡快解救。因此,為了使眾生能夠脫離倒懸之苦,便誦經,佈施食物給孤魂野鬼。這樣的習俗和中國鬼月的祭拜不謀而合,因此中元節和盂蘭盆會便同時流傳了下來。迄今,盂蘭盆會依然盛行,可是由最初的供僧逐漸轉變為向鬼魂施食,主要是超渡亡靈。

2. 中元節的名字由何而來?
答:中元之意由元宵節延伸而來。在古代,正月的第一次月圓稱為上元(因此元宵節又稱為「上元節」)。農曆七月為歲中,因此七月的第一個月圓日就稱為中元,節日名稱由此而來。

3. 為甚麼會有中元節?
答:關於中元節的起源有很多說法,其中一種說法是:閻羅王於每年農曆的七月初一將會把鬼門關打開,釋放一批無人奉祀的孤魂野鬼到陽間享受人們的供祭。一直到七月的最後一天重關鬼門之前,這一批孤魂野鬼又將會再次返回陰間。所以整個七月,也被稱為鬼月。

而另一種普遍流傳的說法,就是關於目犍連解救母厄的故事。傳說釋迦牟尼的十大弟子之一目犍連具有神通,因為惦念過世的父母,當他用天眼遍觀三界六道時,看見母親因為在世時的貪念業報,而墮生餓鬼道。目犍連看見母親腹大如鼓,咽小如針,縱使非常飢餓卻無法進食,餓得只剩下皮包骨。目犍連感到非常難過,前往地獄探視,只見地獄中的眾生悽慘不已,每一天都要經歷萬次生和萬次死。有的眾生身陷刀山劍樹,有的被鐵犁耕舌或遭吞鐵火丸,手抱銅柱,全身經已焦糊潰爛。目犍連於心不忍,想要解救飢餓的母親,於是他施展神通,用鉢盛飯餵其母親。沒想到母親的悭貪習性如故,心量狹小的母親竟然一手持鉢,另一手遮遮掩掩不讓其他眾生看見。結果母親由於這悭貪的習性而遭受懲罰,飯未入口就經已化為火炭,完全無法進食。目犍連見此悲傷不已,於是求佛救度。

佛陀告訴目犍連說,由於母親罪孽深重,單靠一個人的力量並不能有所成效。於是佛陀對他說:「十方僧眾在七月十五出來活動,你若想要把母親從厄難中救出,就必須在這一天準備百味五果,供養十方大德僧眾,方能成就殊勝功德。如此一來,你不但可以救度母親脫離苦海,也可以救度別人的父母脫離苦海。」

目犍連聽從佛陀的話,在七月十五日供養僧眾,其母親果然當天就脫離了餓鬼疾苦。目犍連覺得非常感恩,四處讚嘆三寶功德,奉勸世間也應該行盂蘭盆法,供佛及僧,以解父母在陰間倒懸之苦,報答父母生養撫育慈愛的恩情。

4. 中元節的意義是甚麼?
答:中元節的祭祀具有雙重的意義,其一是闡揚懷念祖先的孝道,其二是要發揚樂善好施的舉動。在慶祝中元節時,我們應該跳脫出鬼怪的角度,而從慈悲的角度出發,宣揚博愛和好施的情懷。中元節,可以是非常有人情味的一個節日。

5. 中元節的傳統習俗是甚麼?
答:由於民間相信中元節是鬼門大開的日子,許多華人社區都有誦經做法事,或我們俗稱「中元普渡」的法會儀式以普遍超渡孤魂,以防它們為禍社區,保佑家宅平安。

盂蘭節神功戲
除了法會,一般在較大型的社區盂蘭盛會中,我們都可以看到戲班演出大戲,其意義是讓先人在接受功德的同時,也可以獲得娛樂。另一方面,前往盂蘭盛會的人也可以藉由觀賞大戲娛樂一番。

燒街衣
我們常聽人說「燒衣紙」,即是每逢農曆七月,民間百姓都在入夜後,準備好香燭、金銀衣紙和一些祭品如菜餚、白飯、餅乾、豆腐等在路邊祭拜。這一個習俗的目的是要讓那些無依的孤魂有衣物禦寒,有食物可以果腹。

平安米
像在香港,每年盂蘭節期間,有一些街坊組織會派米。派米的原意是為先人消災解難。那些要被分發出去的米,香港人稱為「平安米」,任何人都可以排隊領取。派發平安米可以救濟許多貧民和乞丐,現在的派米對象則以老人為主。

福物競投
在現代的盂蘭盛會中,很多時候都設有福物競投的環節。有的人會捐出物品讓人競投。福物的競投底價不等,有些福物經過競投後,其價值可升值幾倍呢!

6. 甚麼是七月歌臺?
答:「七月歌臺」,或簡稱「歌臺」,是我們馬來西亞本地或新加坡華人地區在中元節的一項特別的表演活動。除了傳統的祭祖普渡等習俗,這一項表演用以娛樂鬼魂,福建人稱之為「七月歌臺」。這樣的歌臺一般是在空地上所搭建的臨時舞台,台下的觀眾席擺放一排排的椅子。第一排椅子一般上會空置,預留給「好兄弟」。歌臺的表演通常也安排在夜晚時分,在整個農曆七月都會有表演。台上的表演除了詼諧短劇,也有魔術和勁歌熱舞。

7. 日本和韓國也有中元節?
答:由於曾經受過中華文化的影響,日本和韓國也跟我們華人一樣慶祝中元節。日本的盂蘭節俗稱「盆舞節」,日本人稱為「盆踊」(Bon Odori),隋唐時期從中國傳入日本。日本人對盂蘭盆節很重視,是僅次於元旦的重要節日。很多企業或公司都會有稱為「盆休」的假日。如今,日本全國各地七月十五都會有舉行大大小小的盆祭,也就是歌舞大會,念佛歌舞,迎死靈送孤魂。日本的盂蘭節雖然保留了傳統供養孤魂、追遠的意義,可是形式上幾乎完全摒除了陰森的氣息,反而溶入了全然喜悅的歌舞情調。在這一個節日,民眾也會相互饋贈禮品,聯絡感情。這種送禮的習慣從普度施食的善心轉化成了對親朋的一種關懷。

而在韓國,中元節又稱為「百種日」或「亡魂節」。韓國百種日較偏向秋季農民慶豐收之意,和中國或日本的中元節著重於祭祖和普渡的傳統較為不一樣。百種日也是韓國農民休息的日子,一般會以歌舞慶祝。許多地方還會展開摔跤活動或雜耍賣藝團的表演。在百種日當天晚上,百姓會準備酒、肉、飯、糕、水果等等供品,在祠堂祭拜祖先,這種儀式稱為「薦新」,比喻要準備祭拜一百種蔬果和農作物的意思。有些地方還會舉行茶禮,並且去掃墓。

8. 甚麼是放焰口?
答:在盂蘭盆會中,我們除了設齋供僧以外,也會有拜懺和放焰口等活動。究竟甚麼是放焰口?

根據《救拔餓鬼陀羅尼經》中所記載,放焰口是一種施食餓鬼的法事。一日,當釋迦尊者在迦毗羅衛國為諸比丘及大眾說法時,阿難尊者則獨自在林中修禪定。到了三更時,觀音大士化現成一位餓鬼來到阿難面前。只見餓鬼面貌十分醜陋,腹大如鼓,咽喉卻如針一般細小,面部還不停地噴火,讓阿難感到非常震驚!

餓鬼告訴阿難說,他的名字叫面燃,由於他生前悭貪吝嗇,貪婪不知足,所以在死後墮生餓鬼道,受盡種種痛苦折磨。餓鬼向阿難說:「三天後,你也會命盡墮生餓鬼道。」阿難聽了以後大驚失色,急忙到世尊處請求救度。世尊當時候為阿難說《焰口經》,囑咐阿難按經中施食的方法去進行,就能夠施飽食於如恆何沙數般多的餓鬼和諸天仙等眾生,眾生就能解脫苦趣。阿難不但不會墮生餓鬼道,而且能夠延年益壽,諸鬼神也將會護持,諸事吉祥。

從此以後,放焰口就成為了寺院中度化亡靈最常見的一種儀式,這種施食餓鬼的法事也成為修習密教的人必行的儀式。

9. 何謂「焰口」?
答:焰口的意思其實就是「餓鬼」。這些餓鬼生前悭貪吝嗇,專占他人便宜,死後墮生餓鬼道,成為無福無力的鬼魂。餓鬼的食量很大,咽喉卻如針般細小,即使有食物也難以下咽或果腹。由於業力牽引的關係,餓鬼一般很難見到食物,即使讓它們獲得美味可口的食物,進口時,食物全又變成了臭穢的膿血,因此無法進食。由於餓鬼嘴裡吐出的都是火,即熱也臭,因故被稱為「焰口」。

10. 為甚麼要放焰口呢?
答:放焰口的意思,就是對餓鬼道的眾生作布施,施食。佛陀慈悲,曾經說過許多妙法真言,如變食真言、開咽喉真言等,讓餓鬼道的眾生能夠吃到甘露法食。之後再為飽餐後的餓鬼宣揚佛法,勸他們皈依佛、法、僧三寶,為他們傳授三昧耶密戒,使這些餓鬼道的眾生心生轉變,永遠脫離餓鬼道的苦難。這就是放焰口的真正意義。